Maandagmorgen, 9 april 2029, ‘s-Hertogenbosch.

De 3e Bio-Punk conventie, EDEN III, is op de eerste dag al een succes. De F-kaarten, toegangsbewijzen waarmee je fysiek aanwezig kunt zijn, zijn al weken uitverkocht. Als je niet bij de gelukkigen hoort, is de enige overgebleven optie een VR-kaartje. Zelfs voordat ik door de controle-poorten ben, kan er geen misverstand bestaan over waar ik ben beland. Naast mij moppert een zwetende groene gigant over de drukte. Zijn huidcellen zijn verbeterd met chlorofyl-organellen waarmee hij, door licht en CO2 absorptie, extra energie heeft. Zijn vriendin lijkt op een fosforescerende elf-prinses met spitse oortjes en haarflosjes op de punten. Haar huid, aangepast met octopus DNA, past zich aan, aan de voortdurend veranderende kleuren in haar omgeving. Overal om mij heen verdringen genetisch en technologisch aangepaste bezoekers zich om zo snel mogelijk bij de stands van hun favoriete GEN-artiesten en bedrijven te zijn.

De mode dit jaar wordt bepaald door een paar toonaangevende artiesten zoals Bio-Myth en Grafbio. Zij hebben dit jaar ingezet op lichtgevende patronen in vacht die op elke plaats van het lichaam gekweekt kunnen worden. Kleding is blijkbaar uit en vacht is in. Voorbij de stands van de transhumanisten, die biologie en technologie combineren, in de volgende hal, staan de bio-hackers die zich vooral richten op alles behalve mensen.

De eerste stand, in de eco-city hal, is een visie op de nieuwe binnenstad van het bedrijf Ecosynth neergezet. Straatverlichting is gedeeltelijk vervangen door lichtgevende hagen, bomen en bloemen. Even bekruipt me het gevoel dat ik in de klassieke film Avatar ben beland. Bomen zijn met nanobots verrijkt en vormen draadloze verbindingen. De nanobots in mijn bloed en hersenen verbinden zich met de omgeving. Onverwacht wordt ik overspoeld door een data-tsunami uit de omgeving, maar al snel balanceert mijn interne-AI alles en geniet ik van de natuur om me heen. Tussen bloemen zoemen bijen die niet alleen honing leveren maar die genetisch zo aangepast zijn dat ze extra warmte genereren. Van die extra warmte wordt in innovatieve bijenkorven energie gewonnen. De bijen zijn winterhard en oogsten ook in de winter van winterharde planten honing. Dat betekent dat de stroomvoorziening uit deze nieuwe korven robuust en voorspelbaar is.

Verderop is een tuinderij waar alle planten, verticaal in gestapelde containers, gekweekt worden. Sinds de technologie betaalbaar is geworden, trekken tuinders de stad in en lossen langzamerhand de leegstand van kantoorpanden op. Per plantcontainer kan het klimaat van een specifieke plaats en periode ergens op aarde nagebootst worden. Daarmee is het mogelijk om in ’s-Hertogenbosch tomaten te kweken die smaken naar Toscaanse tomaten uit de zomer van 2022. Ook wijnboeren kunnen nu jaarrond genieten van een optimaal klimaat met meerdere oogsten en kunnen het palet van hun product precies aanpassen aan de smaak-hype van het seizoen.

In de volgende hal vindt de hogere wiskunde van het bio-hacken plaats. Hier worden planten en dieren niet aangepast, maar volledig nieuw gecreëerd. Net als met lego kunnen met bio-blokken volledig nieuwe organismen gemaakt worden. De technologie is vooral gericht op het creëren van bio-bots die bijvoorbeeld ziekten bestrijden en veroudering tegengaan. Maar omdat dit een Bio-Punk conventie is, heeft Bio-Block een bacterie gemaakt die in en via het oogvocht gedurende een paar uur voor allerlei verschillende kleureffecten op het oogwit zorgt. Het is maar een aardigheidje en het wordt gratis weggegeven, dus verdringen de bezoekers zich om het uit te proberen. Bio-Block verkoopt niet alleen nieuw leven, maar ook de bouwstenen. Bijna dagelijks verschijnen nieuwe Bio-Blokken, die gretig aftrek vinden onder zowel wetenschappers als de Bio-Punk community.

De tijd vliegt om en als ik uiteindelijk bij de custom-huisdieren afdeling aankom, waar glow-in-the-dark katten en vissen —en sinds kort ook mini-draakjes – te koop zijn, is het alweer bijna sluitingstijd. Op weg naar de uitgang kom ik nog langs de stand van Middle-Earth, een mythologisch pretpark. Ik krijg nog net mee dat ze deze zomer voor het eerst roze eenhoorns hebben en Chimera’s waar kinderen op kunnen rijden, maar ik heb geen tijd meer. Gelukkig heb ik voor morgen ook een kaartje.

Terug naar 2019. Klinkt het bovenstaande allemaal als onwerkelijk en net iets te ver gegrepen fantasie? Niets van wat hierboven beschreven is, is in principe onmogelijk en een aantal zaken kunnen we nu al. Een paar voorbeelden van wat nu al kan: Glow-in-the-dark katten, lichtgevende planten, verticale tuinbouw, Bio-Blokken zijn er al en ook  commercieel beschikbaar. Andere zaken liggen binnen ons handbereik. Dankzij het voortschrijden van gen-technologie innoveert de biotech- en bio-industrie in een razend tempo. Wat vroeger alleen met miljoenen budgetten in wetenschappelijke laboratoria kon, kan nu goedkoop in een schuurtje. DNA is goedkoop en volgens specificaties te bestellen via internet. Voor DNA knip-en-plak gereedschap (CRISPR-CAS9) geldt hetzelfde. Knutselen met DNA is open-source geworden. Sommigen proberen het geknutsel met DNA tegen te gaan, maar Pandora’s doos is open en gaat nooit meer dicht. Alleen creativiteit beperkt de mogelijkheden.

DNA is er niet alleen voor alles wat leeft. DNA-moleculen zijn ook de nieuwe technologie bouwblokken. DNA kan gebruikt worden om informatie op te slaan. Qua volume, hoeveelheid informatie per kubieke millimeter, is DNA vele malen efficiënter dan onze huidige levenloze technologie en gaat veel langer mee. Probleem op dit moment is dat het lezen van DNA nog te traag en duur is voor echte praktische toepassing, maar dat gaat zeker opgelost worden.

DNA heeft ook gezorgd voor een revolutie in programmeren. Het leven zelf is digitaal geworden. Net als met bekende talen zoals JAVA en Python zijn er nu talen, zoals CELLO, om DNA te programmeren. En dat is nog maar het begin. Artificiële intelligentie gaat gebruikt worden om steeds betere en intuïtievere frameworks te ontwikkelen, zodat het programmeren van leven net zo makkelijk is als het bedienen van een app.

Nu dit allemaal goedkoop, intuïtief en schaalbaar beschikbaar komt, zullen de ondernemers volgen. Er gaan Bio-trends en -hypes ontstaan in een hele nieuwe markt met transhumanistische communities. Het is dan ook niet ondenkbaar dat wereldwijd zowel Cyberpunk als Biopunk bewegingen opbloeien en de mode gaan bepalen. Augmentatie van zowel onze omgeving als zintuigen en andere lichaamsfuncties gaan gemeengoed worden. Daarmee komen we voor een heel nieuwe dynamiek in de samenleving en wet- en regelgeving te staan. Traditioneel zijn wij in Europa wat voorzichtiger waar het nieuwe technologieën aangaat, maar negeren kunnen we het niet. Zowel de VS als Azië, onder aanvoering van China, zijn nu al bezig Bio-producten, -platformen en -markten te ontwikkelen.

Niet alleen Bio-technologie commercie, maar ook de huis, tuin en keuken hobbyisten vormen een groeiende markt. Op dit moment vooral nog in de verenigde staten, waar bio-hackathons georganiseerd worden in scholen, schuurtjes en gemeenschapsgebouwen. Maar ik verwacht dat Europa niet achter zal blijven. Ook het onderwijs zal deze beweging moeten oppikken, om voorlichting aan onze kinderen te geven (ethisch en moreel) en ze voor te bereiden (technologisch en commercieel) op een nieuwe wereld.

Biotech en Cybertech vissen nu al, qua oplossingen, gedeeltelijk in dezelfde vijver en zullen in de toekomst ook steeds meer in elkaars verlengde opereren en integreren. Ook daar ontstaat een nieuwe golf van innovatie en een nieuwe markt voor de system-integrators. Zij zullen alles met elkaar moeten gaan verbinden. In plaats van denken vanuit data, vast gelegd in IT-systemen, gaan we steeds meer denken vanuit individuen en persoonlijke contexten. Als biologische AI’s en Quantum computers mogelijk worden en mensen integreren met nieuwe technologieën, worden wij mensen dan uiteindelijk de nieuwe supercomputers? De toekomst zal het uitwijzen. De wereld staat op het punt voorgoed onherkenbaar te veranderen. Maar dat wisten we al een tijdje, toch?

Het bovenstaande geeft de nodige stof tot nadenken, maar niet te lang. We moeten aan de slag, de toekomst bouwt zich niet zelf. Het wordt veranderen of veranderd worden. Want het staat als een paal boven water dat het allemaal echt gaat gebeuren en dan kunnen we er maar beter klaar voor zijn. Ik sluit me dan ook aan bij een quote van Stuart Brand uit de The Whole Earth Catalog (1968):

We are as gods and might as well get good at it.

Houd jij je kennis graag up to date?

Mis niets meer van onze kennisdocumenten, events, blogs en cases: ontvang als eerste het laatste nieuws in je inbox!

Fijn dat we je op de hoogte mogen houden!